El hecho de tatuarse con fines decorativos o espirituales en Japón es posible que se halla remontado en el periodo paleolítico.

En el período Yayoi (300 a.C.-300 d.C.) los diseños de tatuajes fueron observados y comentados por visitantes procedentes de China. Dichos diseños se cree que tuvieron una significación espiritual así como una función relativa al estatus social.

Durante el período Kofun (250-538 d.C.), los tatuajes comenzaron a tener una connotación negativa. En lugar se ser utilizados con fines rituales o relacionados con el estatus social, los tatuajes pasaron a realizarse en criminales como castigo por sus delitos.

En los comienzos del período Meiji, el gobierno japonés, queriendo proteger su imagen y dar una buena impresión a Occidente, marginó los tatuajes y el Irezumi pasó a tener connotaciones criminales. Sin embargo, los fascinados extranjeros iban a Japón en busca de las habilidades de los artistas del tatuaje y el tradicional arte continuó en la clandestinidad.

El tatuaje fue legalizado por las fuerzas de ocupación en 1945, pero ha mantenido su imagen de criminalidad. Durante muchos años, los tatuajes tradicionales japoneses fueron asociados a la Yakuza, la mafia más famosa de Japón, y muchos negocios en Japón (baños públicos, gimnasios, etc.) todavía tienen prohibida la entrada a clientes tatuados.

El tatuaje y otras formas de decorar o modificar el cuerpo, igual que en el mundo occidental, están ganando popularidad en Japón. El Irezumi tradicional todavía es realizado por artistas especializados, pero es doloroso y costoso en términos de dinero y tiempo: un tatuaje tradicional de cuerpo entero (cubriendo brazos, espalda, muslos y pecho) puede llevar de uno a cinco años de visitas semanales para completarlo y su precio puede superar los 30.000 dólares americanos.

ejemplos de irezumi

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